På Smithsonian

En ny film beskriver FBIs nådeløse jakt på Martin Luther King Jr.

Da nasjonen brøt ut det siste året i flere protester mot systemisk rasisme i Amerika, ga folkemengdene ofte stemmen til den høyt anerkjente proteststrategien om fred og ikke-vold. Midt på århundret borgerrettighetsbevegelsens sit-ins og marsjer var protestparadigmet som skulle etterlignes.

Bevegelsens begivenheter, dens ledelse og dens etikk om ikke-voldelig motstand, forankret i den store læren til Dr. Martin Luther King Jr. og Mahatma Gandhi, ga veien til suksessene for desegregasjon og stemmerett på 1960- og 70-tallet. Gang på gang, det være seg sommerens protester etter George Floyds død, eller de utallige kvinnemarsjene, og mange andre protester mot abort, innvandring, klimaendringer, vitenskapelig kompetanse, våpenkontroll, helsevesen og andre i Washington, DC og over nasjonen, demonstranter lyttet til Kings leksjoner.

Tendensen til å huske borgerrettighetsbevegelsen på denne nesten mytiske måten står imidlertid i sterk kontrast til den sanne historien om frihetskampen slik den ble oppfattet av nasjonen på den tiden. Mens mer enn 90 prosent av amerikanske voksne nå se King gunstig, en 1966 Gallup-avstemning viste at amerikanere hadde nesten dobbelt så stor sannsynlighet for å ha en negativ som en positiv oppfatning av ham.





Historikeren Jeanne Theoharis undersøkte det offentlige minnet om bevegelsen i sin 2018-bok En vakrere og forferdelig historie: bruken og misbruken av borgerrettighetshistorien . Hun argumenterer for at en forenklet og unøyaktig fortelling fulgte oppføring av monumenter for borgerrettighetshelter og opprettelsen av minnesmerker som nasjonaldagen som hedrer King. Historien vi begynte å konstruere var en fortelling som alle kunne komme bak, en historie om individuell tapperhet, naturlig evolusjon og den lange marsjen til en mer perfekt forening, skriver hun. En historie som skulle ha reflektert over de enorme urettferdighetene i nasjonens kjerne og den enorme lengden folk hadde gått for å angripe dem, hadde blitt et smigrende speil.

En ny film MLK / FBI , av den anerkjente Emmy Award-vinnende regissøren Sam Pollard, snakker direkte til dissonansen mellom vårt populære minne om borgerrettighetsbevegelsen og dens kompliserte historie. Pollard, som er kjent som redaktør på Spike Lees filmer, samt for å regissere filmer om borgerrettighetsbevegelsen som Slaveri av et annet navn og den klassiske Eyes on the Prize PBS-serien, ønsket å lage en film om hvordan [Dr. King] regnes som et ikon nå, men ble ansett som en pariah tilbake på dagen.



som skapte uttrykket 15 minutter med berømmelse

Basert på nylig oppdagede og avklassifiserte filer, forteller filmen historien om FBIs overvåking og trakassering av King. og utforsker den omstridte betydningen bak noen av våre mest elskede idealer. The Smithsonian’s Historiefilmforum arrangerer en kveld i samtale med Pollard sammen med Larry Rubin, en tidligere feltsekretær for Student Nonviolent Coordinating Committee (SNCC), i et virtuelt arrangement på Martin Luther King Day, mandag 18. januar. Pollards film er på kino denne uken og vil snart være tilgjengelig for hjemme screening .

Fra 1962, lenge før noen kunne forestille seg at King ville bli hedret med en nasjonal høytid eller til og med med et frimerke, så FBI, ledet av J. Edgar Hoover, borgerrettighetslederen som en alvorlig trussel mot nasjonen. FBIs interesse for å undersøke King ble opprinnelig drevet av hans forhold til vennen og rådgiveren Stanley Levinson, introdusert for King av Bayard Rustin, selv gjenstand for en regjeringssonde.

Hoover og William Sullivan, FBIs leder for innenriks etterretning, ledet en etterforskning av forholdet mellom King og Levison som til slutt utvidet seg til et forsøk på å miskreditere og ødelegge King og bevegelsen.



Som Yale-historiker Beverly Gage sier i filmen, var FBI mest bekymret for King på grunn av hans suksess, og de var spesielt opptatt av at han var denne kraftige karismatiske figuren som hadde muligheten til å mobilisere mennesker. Hoover hadde kjent at han fryktet fremveksten av en svart messias, og som Gage har antydet, så han seg for seg ikke bare som en politimann, men som en vokter av den amerikanske livsstilen, som inkluderte å sikre rasemessige og generelle hierarkier som plasserte hvite menn. som de naturlige herskerne.

Plakat Maarch om Washington, 1963

En plakat, holdt i samlingene på American History Museum, dateres til marsjen om Washington for jobber og frihet, 28. august 1963, da King holdt sin berømte 'I Have a Dream Speech'.(NMAH)

Les om et annet ikonisk øyeblikk i borgerrettighetshistorien - Greensboro Sit-In

Når vi lærer mer om regjeringens kampanje mot King og bevegelsen, ser det ut til at overvåking og feilinformasjon kan ha spilt en viktig rolle i å gjøre King til den pariaen.

Det begynte da King trappet ned fra podiet ved Lincoln Memorial etter å ha holdt en av de mest berømte talene i nasjonal- og verdenshistorien, hans I Have a Dream-tale. I dette tilfellet samlet marsjen flere mennesker enn noen gang hadde deltatt i en slik protest i nasjonens historie.

Det ikoniske øyeblikket definerer King og idealet for protest for mange amerikanere. Det var også øyeblikket Hoover og FBI skrev et presserende notat om at King var den farligste negeren i fremtiden til denne nasjonen, og bestemte seg for å bruke alle ressurser som den hadde til å ødelegge ham.

For å grave opp skitt på King, sentrerte FBI først forholdet til Levinson for å utjevne mulige kommunistiske bånd til bevegelsen. Regjeringen følte at kommunister truet med å undergrave rasehierarkiet i Amerika. På grunn av den generelle frykten for kommunismen på 1950- og 60-tallet, var det også en praktisk børste å male dissensanter med det som ville spille bra med publikum. Nasjonale hvite ledere begynte ganske åpent å snakke om borgerrettighetsbevegelsen som initiert og kontrollert av det amerikanske kommunistpartiet og en internasjonal kommunistisk konspirasjon.

Denne innsatsen var ikke bare rettet mot bevegelsesledere på King-nivå, men ble en systematisk innsats for å ødelegge bevegelsen rettet mot både ledelse og rang.

er det fortsatt et hull i ozon

Rubin, den gang en 22 år gammel hvit studentarrangør som ble SNCC-feltsekretær, reiste fra Oxford, Ohio, med en bil med bøker for å sette opp Freedom Schools i Mississippi. Han ble slått og arrestert flere ganger og tiltalt for å ha forsøkt å styrte regjeringen i staten Mississippi for sitt arbeid med å utdanne svarte barn.

Under en arrestasjon tok politiet bort adresseboken hans, og kort tid etter brukte den amerikanske senatoren James Eastland notatboken som bevis mot ham for å vende oppmerksomheten bort fra forsvinningen av tre borgerrettighetsarbeidere som ble drept i Mississippi. I en tale dryppende av antisemittiske overtoner fordømte han Rubin og andre aktivister som kommunister.

Denne perioden i 1964, et øyeblikk med store suksesser i bevegelsen fra overføring av Civil Rights Act, til Mississippi Freedom Summer-prosjekt, til King's Nobels Peace Prize, er også perioden da FBIs arbeid mot King begynte å redusere bevegelsens popularitet. Byråets kampanje tok snart en ny retning fra å bevise kommunistiske bånd til, som Kings biograf David Garrow opplyser, et fokus på å samle salig seksuelt materiale av King med forskjellige kjærester.

Uforseglede FBI-feltrapporter som senere ble offentliggjort av Nasjonalarkivet, viser at kampanjen brukte avlyttinger og feil for å registrere King i seksuelle problemer med andre kvinner enn kona, og at denne informasjonen ble sendt til journalister, geistlige og andre i bevegelsen i et forsøk på å miskreditere. ham.

Da denne innsatsen ikke lyktes i å produsere ødeleggelsen av King som Hoover og Sullivan hadde håpet, økte presidiet innsatsen. Denne gangen sendte de sin kone, Coretta, et opptak som ble påstått å være borgerrettighetsleder med en annen kvinne. Og byrået sendte innspillingen til kontoret sitt med et anonymt brev visstnok fra en nedslått bevegelsesaktivist, og antydet at King skulle begå selvmord før hans synder ble avslørt for publikum.


Historien om FBIs kampanje mot King har en klar og avtroppende relevans i dag. Det minner oss om faren for at en mektig, ukontrollert og mangelfull demagog som Hoover bruker sitt kontor for å pålegge sitt eget syn på samfunnet og for å håndheve dem med krøllete og lovløse metoder. Det snakker om at den slags retorikk kan skape skjevhet og hån, enten begreper som kommunist eller Antifa. Det viser også kraften til elementer i amerikansk kultur som Hollywood-filmer og TV som medskyldige i undertrykkelsen av svarte amerikanere gjennom romantiseringen av en institusjon som FBI.

Viser som 1960-tallets TV-serie F.B.I. bidro til å lede et partisk publikum til å stole på byrået og demonisere svarte aktivister. Til slutt snakker dette tilbakeblikket på en historie som er så forskjellig fra vårt kollektive minne om i dag, hvordan vi bruker fortiden til å forstå nåtiden.

Var King en feil person? Det uforseglede og partiske, men også personlig fordømmende beviset om Kings utroskap skaper en mer komplisert historie om hvem han var og ikke passer godt sammen med det mytiske minnet om statuer og høytider. Som tidligere FBI-regissør James Comey sier i filmen, har jeg aldri møtt en perfekt person.

Pollard sier at han laget filmen delvis for å vise at heltedyrkelse er farlig. Når du løfter noen ut til å være et ikon, glemmer du at de er mennesker og komplekse. Du glemmer at King ikke gjorde det av seg selv, sier han.

Det er med mindre du husker King og bevegelsen for det de var: engasjerte individer som ledet en folkebevegelse som ikke voldelig tok tak i den makten som var tilgjengelig for dem, mot store odds og i møte med forfølgelse og trussel, og med hell gjort endringer i stoffet til dette nasjon. Det minnet om bevegelsen og dens ledere er ikke bare mer nøyaktig historie, men er også mer inspirerende.

Hvis forandring bare kan komme gjennom arbeidet til perfekte og heroiske ledere som er nedfelt i marmormonumenter, lar det oss vente på at en skal komme. En historie som omfavner både positive og ufullkomne, med mangelfulle mennesker som sliter mot oddsen, bør fortelle oss at en person kan være i stand til å påvirke endring på samme måte.

En samtale med regissør Sam Pollard, MLK / FBI organisert av Smithsonian's History Film Forum og Smithsonian Associates, finner sted online mandag 18. januar 2021 kl. 19, E.S.T. Se på programmet live på UStream .





^