Fossiler

Dinosaur Fossil Wars | Vitenskap

Redaktørens merknad: Den 6. august 2009 stadfestet den 8. amerikanske kretsrettens lagmannsrett en tidligere kjennelse om at Ron Frithiof ikke deltok i svindel og at han og hans team kan beholde eierrettighetene til Tinker the Tyrannosaurus. For mer om denne historien og andre dinosaurrelaterte nyheter, les vår Dinosaur Tracking-blogg .

Begravet under en karrig strekning av South Dakota badland, virket den avdøde liten for sin art. Da Ron Frithiof, en eiendomsutvikler i Austin, Texas, snudde dinosaurprospektoren, gravde forsiktig rundt den i et robust område av baklandet, ble han stadig mer trygg på at han og hans partnere avdekket et funn en gang i livet.

Helt siden han hadde hørt om en privat samling som ble solgt på midten av 1990-tallet, hadde Frithiof, nå 61, jaktet på dinosaurer. 'Jeg trodde fossiler var ting du bare kunne se på museer,' sier han. 'Da jeg lærte at du kunne gå ut og finne slike ting, for å beholde eller til og med selge, tente det bare en bål i fantasien min. Jeg studerte hver eneste bok jeg kunne, lærte teknikker for utvinning. Fossiler inspirerer til en kraftig nysgjerrighet. '





Frithiof var veldig klar over at skjelettet til en moden person Tyrannosaurus Rex ('Sue', oppkalt til ære for prospektoren Sue Hendrickson, som gjorde funnet i det vestlige Sør-Dakota i 1990) ble auksjonert bort - ved Sotheby's i New York City i 1997 - for mer enn 8 millioner dollar. Prøven som Frithiof og hans gravemaskiner begynte å grave i 1998, i en møysommelig, tomme for tomme graving var omtrent fire meter høy, mindre enn halvparten av Sue høyde. Med ufordelte ryggvirvler og skumle skinn og ankel var skjelettet nesten helt sikkert et ungfødt. I så fall vil det trolig være den mest komplette unge T. rex noensinne oppdaget. Frithiof visste at et funn av denne størrelsen ville skape en følelse. Verdien av den ville være, som han sa det, 'noen gjetter.' 9 millioner dollar? 10 millioner dollar? Dette var ukjent territorium.

I nesten tre år fortsatte gravemaskinene - inkludert den mangeårige fossiljegeren Kim Hollrah, som først hadde undersøkt stedet - sitt grundige arbeid. Når Frithiof, Hollrah og deres følgesvenner kunne koordinere ledig tid fra jobb, kjørte de 24 timer rett, fra Texas til gravstedet nord for Belle Fourche, South Dakota, som Frithiof hadde leid av en lokal rancher i 1998. 'De fleste år , vi bruker omtrent en måned på å jobbe, 'minnes han. 'Tretti eller 40 dager om sommeren, før været ville drive oss av.'



Braving blærende 100 graders temperaturer, tok mannskapet alle forholdsregler for å holde prøven intakt. Samtidig forsøkte de å fjerne den fra bakken før South Dakotas brutale vinter satte inn. 'Det er et av paradoksene ved fossilinnsamling,' sier Frithiof. 'Når et eksemplar er utsatt for elementene, er det et løp å få det ut på en så ansvarlig måte som mulig, for å beskytte den mot vind og regn og forvitring. Det er som et sakte løp. '

Paleontologisk utgraving er ingenting om ikke anstrengende. 'Vi jobbet tomme for tomme, og børstet biter av stein og jord bort, og tok en tapp for å fjerne bare den neste lille biten av stein og jord [for å avsløre de grove konturene],' sa Frithiof til meg. En god dag kan en erfaren fossil gravemaskin bare avdekke noen få inches skjelett. Frithiof og de andre nappet hver sektion forsiktig ut, fremdeles innelukket i den smulete delen av bergmatrisen som opprinnelig hadde omringet den. Som forberedelse til transport pakket prospekterne deretter seksjonene i lag med silkepapir, aluminiumsfolie og gips.

Da graven gikk frem, bestemte Frithiofs kolleger med et nikk til 'Sue' (i dag en midtattraksjon på Chicagos Field Museum) den nye T. rex trengte et navn. Den de kom opp med, hedret Frithiofs rolle som prosjektets økonomiske støttespiller. 'Jeg vet ikke hvorfor foreldrene mine begynte å kalle meg Tinker,' sier Frithiof. 'På en eller annen måte satt den fast.'



I 2001, da utgravningen av Tinker gikk mot fullføring, gjorde teamet en annen bemerkelsesverdig oppdagelse: bevis på to ekstra T. rex skjeletter på nettstedet. På det tidspunktet hadde et barnemuseum i Midtvesten indikert at de var villige til å betale opptil $ 8,5 millioner for Tinker. Under den potensielle kjøperens undersøkelse før transaksjonen ble det imidlertid avdekket en massiv juridisk hikke - en som Frithiof og hans advokater senere ville insistere på hadde vært en ærlig feil.

historien om rasisme i Amerika

Tinker, som det viste seg, hadde blitt funnet ikke fra den lokale ranchen Gary Gilberts land, men fra tilstøtende eiendom som eies av Harding County, South Dakota. I november 2000 hadde Frithiof, med tanke på fremtidige utgravninger, leid pakken fra fylket; avtalen bestemte at fylket skulle få 10 prosent av salgsprisen for alle fossiler som ble avdekket der. Nå, i august 2004, anla Harding County sivil rettssak i Federal District Court mot Frithiof og hans partnere påstand om svindel, overtredelse og sammensvergelse.

Frithiofs verden hulet inn. Etter å ha viet mange år til Tinker, var prospektøren plutselig i fare for å gå i fengsel for sin innsats. 'Hele denne opplevelsen har vært en katastrofe,' sier han. '[Med] advokatkostnadene, for ikke å snakke om forstyrrelsen i livet mitt, kostet det meg en formue. Og det har vært veldig vanskelig for familien min. Du må huske at jeg aldri har vært i trøbbel i mitt liv. Ikke engang en trafikkbillett. ' Den omstridte dinosauren, ifølge Frithiofs advokat Joe Ellingson, 'ødela min klients liv.'

Videre ble fossilet sendt til limbo. Som et resultat av bysantinske vendinger i søksmålet, ville Tinkers bein snart bli plassert under en annen advokats tilsyn, lagret i plastkar på et ukjent sted i Harrisburg, Pennsylvania - 1400 miles fra utgravningsstedet.

Over det amerikanske vesten og Great Plains, en intensiverende konflikt om utgravning av fossiler - alt fra en fem-tommers haintann, som kan selges for $ 50, til Frithiofs spektakulære T. rex —Har utsatt amatørgravere mot både den føderale regjeringen og forskere. Poeng, kanskje tusenvis av etterforskere - noen som fungerer som krypskyttere på føderalt beskyttet land - gjennomfører graver over hundretusenvis av kvadratkilometer fra Dakota til Texas, Utah, Wyoming og Montana.

'Når det gjelder å grave etter fossiler, er det mange flere mennesker' enn det pleide å være, sier Matthew Carrano, kurator for dinosauria ved Smithsonian Museum of Natural History. 'For 20 år siden, hvis du møtte en privat eller kommersiell fossil prospektor i feltet, var det en person eller et par mennesker. Nå går du til gode fossile steder i for eksempel Wyoming, og du finner steinbruddsoperasjoner med kanskje 20 personer som jobber, og gjør en profesjonell jobb med å grave fossiler. '

Fylling av vanvidd er skyhøye etterspørsel fra markedet, ettersom fossiler, som lenge er forvist til det støvete riket til museumshyllene, har kommet inn i de glitrende kulene til hjemmedekorasjon og kunst. 'Det har alltid vært private fossile samlere, sier David Herskowitz fra Heritage Auction Galleries i Dallas. 'Forskjellen er historisk sett en privat fossil samler var velstående. Men i dag har interessen for fossiler fått oppmerksomheten til en bred befolkningsgruppe. Det betyr at mange flere samler. '

Hvem kjøper i disse dager? Omtrent hvem som helst. Med priser som passer til praktisk talt ethvert budsjett, kan man eie en gammel rest av livet på jorden: en botanisk fossil, som en bregne, kan koste så lite som $ 20; en fossil snegl kan kanskje gå for $ 400.

Den virkelige handlingen er imidlertid i de store virveldyrene: dinosaurer som streifet rundt på jorden mellom 65 millioner og 220 millioner år siden. Dette er eksemplarene som tiltrekker seg høyrullene - seriøse samlere. Skuespillerne Harrison Ford og Nicolas Cage ryktes for eksempel å ha imponerende samlinger.

Paleo-lidenskapen strekker seg imidlertid langt utover kjendiser. 'Gruppen som tidligere var seriøse fossile samlere - den er virkelig vokst,' sier pengesjef Charles Lieberman fra Advisors Capital Management i Hasbrouck Heights, New Jersey. På sitt kontor viser Lieberman flere imponerende eksemplarer, inkludert en tre fot lang krittakt, Psittacosaurus . 'Siden boken og filmen Jurassic Park , legger han til, 'interessen for fossilinnsamling har gått i overkjøring, og påvirket etterspørselen og økte prisene.'

Prisstigningen gir næring til prospekteringsboomen i Great Plains og West - ikke nødvendigvis på grunn av en høyere konsentrasjon av fossiler der, men fordi det amerikanske vesten er et av verdens enkleste steder å finne dem. 'Hvis du hadde fløyet verden rundt for 150 millioner år siden, ville ikke Vesten vært mer befolket av dinosaurer enn noe annet sted,' sier Smithsonian's Carrano. 'Men i Vesten er berglagene som er lagt i dinosaurusalderen for tiden utsatt. Det hjelper også at landskapet er tørt, så det er ikke mye vegetasjon som dekker fjellet. Og det erosivt, så ny rock blir stadig avdekket. '

Mens fossiler nå kan finnes i butikker fra Moab til Manhattan, har de mest uvanlige (og verdifulle) eksemplarene en tendens til å dukke opp på auksjonshus - eller forsvinne i den skyggefulle verdenen til private innkjøpere, hvorav noen kjøper på det svarte markedet. På Tucson Gem and Mineral Show er det for eksempel mulig å skaffe fossiler som er tatt ulovlig. Mens Carrano ikke deltar på showet, er det kjent, sier han at 'hvis du tilbringer uken med å bygge tillit med noen av selgerne, blir du invitert tilbake til et hotellrom og får vist utsøkte fossile eksemplarer som var trolig tatt ulovlig. Vi snakker eksemplarer på museumsklasse som kommer til å forsvinne i private samlinger. '

Auksjonshusene sørger selvfølgelig for at tilbudene deres kommer med dokumentert herkomst. På bare noen få timer i april 2007 gav Christie's i Paris fossiler verdt mer enn $ 1,5 millioner dollar - inkludert et dinosauregg som gikk for $ 97.500 og det fossiliserte skjelettet til en sibirsk mammut som hentet $ 421.200. I desember 2007 brakte en 70 millioner år gammel mosasaur a - 30 fot kjøttetende undersjøisk reptil utgravd i Nord-Afrika - mer enn $ 350 000 til auksjonarius i Los Angeles Bonhams & Butterfields. I januar 2008 solgte Heritage Auction Galleries i Dallas den største mastodonskallen som noensinne er funnet for $ 191.000, og en 55 millioner år gammel firfirsle fra Den Dominikanske republikk, dens kjøtt og hud bevart i rav, for $ 97.000. `` Dagsverdien var 4,187 millioner dollar, '' sier auksjonsdirektør Herskowitz. 'Selv om jeg ikke kan opplyse hvem mine kjøpere var, kan jeg si at mange av dem har små til vesentlige museer på eiendommene sine.'

Så er det eBay. Da jeg nylig logget på, oppdaget jeg 838 fossile eksemplarer til salgs, inkludert en spektakulær ammonitt - en forfader til dagens kammernautilus - som forventes å gå oppover på $ 3000. Svært lite ble avslørt om hvor noen av fossilene kom fra. 'Dette er hva jeg kan fortelle deg om eBay,' sier Carrano. 'Hvis en fossil som selges der kommer fra Marokko, Kina, Mongolia, Argentina eller en rekke andre nasjoner, var det på et tidspunkt en del av en ulovlig prosess, siden disse landene ikke tillater kommersiell fossil eksport.'

I USA er loven som regulerer fossil utgraving og eksport langt fra grei. Eiendomsvedtekter sier at alle fossiler som tas med tillatelse fra privateide land, kan eies og selges - det er grunnen til at legitime gravemaskiner vanligvis høster fossiler fra individuelle grunneiere. En kompleks rekke regler gjelder fossiler fjernet fra føderale og statlige land (inkludert Bureau of Land Management [BLM] -strakter, nasjonale skoger og gressletter, og statlige og nasjonale parker) og det som er kjent som jurisdiksjonsland - for eksempel det offentlige landet holdt av Harding County, South Dakota.

For å komplisere saken kan noen fossile materialer - for eksempel begrensede mengder forsteinet treverk eller fossile planter - fjernes fra visse offentlige land uten tilsyn eller godkjenning. I de fleste tilfeller kreves det imidlertid tillatelser; søknader blir vurdert i henhold til en tidkrevende prosess. Prospektorer som raskt vil tjene penger på et enkelt funn, er ofte motvillige til å overholde loven. Gitt at det er nesten 500 millioner dekar offentlig holdt land i USA (hvorav to tredjedeler inneholder noen av de beste utgravingssonene i verden), blir ikke etterforskere som graver ulovlig ofte fanget. 'Nyhøstede fossiler oversvømmer det kommersielle markedet,' sier Larry Shackelford, en spesialagent hos BLM i Salt Lake City. 'Løper du ned hver og sjekker hvor den kommer fra? Vi har ikke arbeidskraften. '

Faktisk kan rettshåndhevelsesmyndighetene knapt følge med påtalen som allerede er i gang. Selv om statlige og føderale tjenestemenn kanskje ikke diskuterer saker som nå er under rettssaker, erkjenner de at volumet øker. 'I de fleste distrikter ser vi enkelt en eller to nye potensielle kunder i løpet av en måned,' sier Bart Fitzgerald, en BLM-spesialagent i Arizona. 'For det meste blir dette sivile saker. Vi forstår at entusiasme får det beste av mennesker noen ganger. Noen finner en fantastisk fossil, og de tar den med hjem. For det meste vil vi bare gjenopprette fossilet - det er statlig eiendom. Men innimellom ser vi en sak der det klart er meningen at kriminelle var: hvor folk bevisst utvunnet fossiler fra offentlig land for privat profitt. De vi straffeforfølger. '

En større straffesak begynte å utspille seg i 2006, da en stort sett intakt Allosaurus —En kjøttetende eldre fetter av T. rex - ble hentet fra offentlig land i Utah. Gravemaskinen gikk langt for å se legitim ut, inkludert å lage falske herkomstbrev. Dinosaurbeinene ble først transportert fra Utah til en amerikansk kjøper, deretter til en kjøper i Europa, før de til slutt ble solgt til en samler i Asia. I februar 2007 ble det Allosaurus krypskytter - som hadde blitt gitt inn anonymt - ble dømt for en tyveri av tyveri av føderal eiendom.

Flere år tidligere involverte en høyprofilert sak paleo-prospektor Larry Walker, som oppdaget en cache med fossil Therizinosaurs —En sjelden dinosaur / fuglehybrid- i ørkenen utenfor Moab, Utah, hjembyen. Walker jobbet om natten under kamuflasjenett, og gravde ut 30 til 40 av skapningenes karakteristiske rivende klør, og solgte deretter prøvene på Tucson Gem and Mineral Show for et samlet uttak på rundt $ 15.000.

'Han visste hva han gjorde var ulovlig,' sier Loren Good, en spesialagent for BLMs Idaho-distrikt. 'I samarbeid med FBI gjorde vi en felles etterforskning av kilden til klørne og fortalte Walker. Han fikk ti måneders fengsel og en bot på $ 15 000. '

'Disse sakene kommer i alle former,' sier BLMs Fitzgerald. 'Ta eksemplet med noen turoperatører i Montana. De tok en gruppe turister ut nylig på en fossiljakt, villet bort på offentlig land og hentet fossiler fra et godt sted der. Var det en ærlig feil eller et beregnet kommersielt trekk? ' Spør Fitzgerald. 'Tross alt hadde turoperatørene GPS-enheter; de visste nøyaktig hvor de var. ' (Kostnader er ennå ikke arkivert.)

I Tinker-saken hevdet påtalemyndigheten at Frithiof visste at han var på fylkeseiendom da han fant Tinker-eksemplaret, at han hadde signert avtalen med Harding County uten å informere tjenestemenn om funnet og at han hadde forhandlet om et salg på kanskje $ 8,5 millioner uten å fortelle fylket. 'Harding County mener at Mr. Frithiof først oppdaget prøvenes plassering, og deretter induserte fylket til en leiekontrakt, og visste verdien av det som fantes på eiendommen uten å opplyse det om oss,' sier Ken Barker, en Belle Fourche, South Dakota, advokat. av fylket for å tiltale saken. 'På grunn av dette søker vi å annullere leieavtalen, inngått svindelaktig, og å gjenopprette fylkets eiendom.'

Frithiof ser ting annerledes. Det var ikke før den potensielle kjøperens undersøkelse i 2001, sier han, at alle parter fikk vite at Tinker-området var på fylkesland. 'Vi var omtrent 100 meter over eiendomsgrensen [fylket],' sier han. 'Selv ranchen vi jobbet med trodde vi var på landet hans. Det var en ærlig feil. Og jeg hadde allerede en leieavtale på det landet med Harding County.

'Det var ikke slik at vi snek oss rundt,' legger Frithiof til. 'Funnet vårt hadde stått i avisen. Vi hadde vært på Discovery Channel. Vi hadde hatt fremtredende paleontologer, som Bob Bakker fra University of Colorado, for å se på det. Det vi gjorde var ute i det fri. Ingen trodde vi gjorde noe ulovlig ... i det hele tatt. '

I juni 2006 annullerte dommer Richard Battey fra USAs tingrett avtalen mellom Frithiof og fylket og avgjorde på grunnlag av en tekniskitet at Tinker tilhørte Harding County. Frithiof anket. I september 2007 omvendte et lagmannsråd i USA avgjørelsen. Tinker-fossilet, de regjerte, var Frithiofs eiendom; bare den opprinnelige kontrakts betaling på 10 prosent skyldtes Harding County. Lagmannsretten sendte saken tilbake til føderal tingrett for endelig disposisjon. Frithiof hadde ikke noe annet valg enn å vente.

hva er frysepunktet i celsius

I mellomtiden hadde plasseringen av Tinker - og fossilens tilstand - blitt en kilde til strid. Før den juridiske kranglingen begynte, hadde Frithiof levert deler av skjelettet til private kuratorer Barry og April James, som spesialiserte seg i utarbeidelse av paleontologiske prøver for utstilling, på deres faste forhistoriske reiser i Sunbury, Pennsylvania. (Prosessen innebærer fjerning av steinmatrisen som omslutter de utgravde beinene.) Når rettssaken fortsatte, ble imidlertid Jameses, som sier at de hadde lagt ned 200 000 dollar arbeid og mer enn to år i prosjektet, forhindret fra å fullføre arbeidet eller samle inn betaling fra Frithiof. Selskapet deres søkte konkurs i 2005.

'Nå har jeg Tinker-fossilet i min besittelse,' sier Larry Frank, advokat i Harrisburg, Pennsylvania, som er tillitsmann for James-konkursen. 'Jeg har arkivert en håndverkerpanterett mot verdien av prøven. Inntil saken er løst, vil skjelettet sitte i store plastbeholdere i min besittelse. Vi tror det er et godt, trygt sted for det. '

For forskere reiser kommersiell utgravning av fossiler - lovlig eller ikke - bekymringsfulle spørsmål. 'For meg,' sier Mark Norell, styreleder og kurator for vertebrat paleontologi ved American Museum of Natural History i New York City, 'den store bekymringen med all denne private graving er at det kan frarøve vitenskapen verdifull kunnskap.'

Norell mener at alle som høster fossiler, må ta hensyn til vitenskapelige data rundt prøven. ' Kontekst er viktig. 'Mange av gutta der ute som graver kommersielt, er bare cowboys; de bryr seg ikke om stedet der fossilet sitter, hvordan det er orientert på jorden, hva som kan finnes rundt det for å gi oss ledetråder til hvordan verden var da det fossile dyret døde. ' Noen kommersielle gravemaskiner ønsker bare å få prøven ut av bakken og få betalt - så vi mister sammenhengen til stedet så vel som selve fossilet. '

Smithsonian's Carrano sier at alle vitenskapelig betydningsfulle fossile eksemplarer, enten fra offentlige eller private land, bør plasseres på museer for å studere til evig tid. 'Ethvert unikt fossil har mer verdi vitenskapelig og pedagogisk enn vi noen gang kan sette en kontantverdi på,' legger han til. 'I en perfekt verden ville det være en måte å veterinære alle fossiler som samles inn: de viktige vil bli beholdt og studert; andre kunne gå til kommersiell bruk. Ikke alle fossile haientenner er viktige, men noen er det. La oss beholde de viktige for studium. '

I løpet av de siste årene har Society of Vertebrate Paleontology, en av fossilverdenens fremste profesjonelle organisasjoner, lobbyert til støtte for kongresslovgivningen som vil beskytte fossiler hentet fra offentlige land. Siden 2001 har et lovforslag introdusert av representant James McGovern, demokrat i Massachusetts - Paleontological Resources Preservation Act - forsvunnet i både huset og senatet. Forsinkelsen, mener noen talsmenn, stammer fra noen vestlige lovgivere som er uvillige til å legge til regler om offentlige landområder. Hvis loven ble lovfestet, ville loven kreve at bare utdannede, føderalt sertifiserte fagfolk fikk lov til å hente ut fossiler fra offentlige land - og ville øke straffene for ulovlig fossilgraving.

Den foreslåtte lovgivningen har galvanisert kritikere, fra ledere i gruveselskap til paleontologiprospektører, hvorav mange hevder at forbedret håndheving av eksisterende lover er alt som trengs. 'Denne nye lovforslaget gir ingen finansiering for ytterligere føderale agenter til å politiere disse områdene, noe som betyr at den ikke har tenner,' sier Jack Kallmeyer, en paleontologisk prospektor. 'Så lenge det er etterspørsel etter varen, uten tilstrekkelig håndhevelsespersonell, vil ingenting stoppe ulovlig innsamling.'

Kallmeyer bemerker også at foreslåtte og eksisterende lover om fossil utvinning ikke adresserer en kritisk trussel mot nasjonens fossile arv. 'Det er en rekke dinosaur- og [andre] virveldyrsfossiler der ute [på offentlige land] som ikke er sjeldne. Profesjonelle paleontologer er ikke interessert i å grave dem ut, da disse prøvene er velkjente og godt studerte. Hvorfor skulle ikke amatør- eller kommersielle samlere få lov til å trekke dem ut? ' Fossiler som blir utsatt over år, legger Kallmeyer til, vil til slutt tære bort.

Men paleontolog James Clark fra George Washington University i Washington, D.C., som sitter i regjeringens kontaktkomité for Society of Vertebrate Paleontology, er uenig. 'Ingen vet hvor mye fossilt materiale som blir tatt av offentlige land og smuglet ut,' sier han. 'Vi vet ikke omfanget av hva som går tapt.' Clark, som ser det foreslåtte føderale lovforslaget som et skritt fremover, mener at eksisterende lovgivning er for uspesifikk og forvirrende. 'Slik det ser ut nå, er situasjonen en gratis for alle,' sier han.

Gjennom vinteren 2007-2008, mens Frithiof ventet på en ny avgjørelse fra Federal District Court, gikk han og advokat Joe Ellingson ned. 'Vi vil ikke si så mye,' sa Ellingson til meg. 'Vi vil ikke motsette noen på noen måte. Vi vil bare vente og få vår avgjørelse. '

Forsinkelsen viste seg imidlertid uutholdelig for Frithiof, som fortsatte å bo i nærheten av Austin og solgte eiendom. 'Det er ikke en time,' sier han, 'at det ikke var i bakhodet mitt. Og det tar en toll. Selv en fysisk toll. ' Frithiof sier at han utviklet hjerteproblemer. 'Jeg vil bare at alt skal være over,' sier han, 'slik at jeg kan gå tilbake til nettstedet mitt og fortsette å jobbe. Vi har funnet bevis på to andre T. rex eksemplarer der, men vi vet ikke om de er komplette eller ikke. Vi har dekket dem for å beskytte mot elementene. Inntil alt dette er løst, har vi blitt utestengt fra å jobbe. '

Til slutt, 5. februar 2008, bestemte dommer Battey at Frithiofs leiekontrakt med Harding County var lovlig og håndhevbar. Frithiof eide Tinker, selv om han måtte gi fylket 10 prosent av overskuddet fra salget. Harding County, sa dekretet, 'bevisst inngått denne kontrakten, og må nå leve med konsekvensene av sine handlinger.' For Frithiof betydde kjennelsen 'en enorm vekt hadde forsvunnet fra livet mitt.'

Men innen få uker etter kjennelsen anket Harding County nok en gang, sendte saken tilbake for retten og sendte Frithiof igjen til juridisk sak. Etter mer enn fire år med søksmål forventes disponering av klagen innen uker. 'Denne opplevelsen har fjernet gleden ved fossil jakt for meg,' sier Frithiof. 'Jeg har ikke gjort en dag med å grave siden den dagen de første anklagene ble anlagt.'

Og likevel, forteller Frithiof meg, et enda større spørsmål opptar ham. 'Mine tanker går alltid tilbake til de eksponerte fossilene der ute på vårt offentlige land,' legger han til. 'Fossiler som ikke blir utgravd på grunn av manglende interesse. De som paleontologene kommer aldri til å hente ut fordi de er fossiler som er for vanlige, men som noen samlere kan verne om. '

Frithiof insisterer på at forsiktige amatorgravere kan gi et betydelig bidrag til vitenskapen. 'Fossilene er der ute, vind og regn forvitrer dem, mens folk krangler om hvem som har lov til å samle dem og hvem ikke. Etter et eller to års eksponering begynner ethvert fossil å gå i oppløsning og smuldre til støv. ' Og så legger han til: 'Vel, ingen får dem. De er bare borte. '

Forfatter Donovan Webster bor i Charlottesville, Virginia. Fotograf Aaron Huey er basert i Seattle, Washington.

Redaktørens merknad: En tidligere versjon av denne artikkelen stavet navnet på paleontologen Bob Bakker feil og sa feilaktig at han er med University of Montana. Han er ved University of Colorado. Denne versjonen er oppdatert.

En ammonitt, eller mollusk, sannsynligvis fra krittperioden, selger for $ 109. 'Siden boken og filmen Jurassic Park , sier samler Charles Lieberman, 'fossilinnsamling har gått i overkjøring.'(Aaron Huey)

Fossil prospektor Ron Frithiof (med en mosasaur fra samlingene hans) ble saksøkt over en T. rex som han avdekket. 'Hele denne opplevelsen,' sier han, 'har vært en katastrofe.'(Aaron Huey)

Mens mange amatører og kommersielle utgravninger har vært fri for kontroverser, har mange andre, inkludert utgravningen i nærheten av Belle Fourche, South Dakota, hvor Frithiof og hans partnere avdekket en ungdom. T. rex , har blitt fokus for langvarig og oppvarmet søksmål.(Aaron Huey)

Belle Fourche-området i South Dakota.(Aaron Huey)

Mens dinosaurskjeletter henter millioner på auksjon, tilbyr rockbutikker (her: varer i en fossilbutikk i Arizona) rimeligere funn.(Aaron Huey)

Føderale agenter (som analyserer et dinosaurprøve i Utah) er siktet for politiets etterforskere på rundt 500 millioner dekar. 'Ingen vet hvor mye fossilt materiale som blir tatt av offentlige land og smuglet ut,' sier paleontolog James Clark. 'Vi vet ikke omfanget av hva som går tapt.'(Kelly Rigby / BLM Photo)

Forskere er bekymret for at kommersiell utgravning som denne utgravningen i Utah, vil utslette den vitenskapelige oversikten. 'Mange gutter der ute bryr seg ikke om stedet der fossilet sitter,' sier paleontolog Mark Norell. Fordi destruktiv hastverk er vanlig, legger han til, 'vi mister konteksten av nettstedet så vel som selve fossilet.'(Aaron Huey)

I 2002 avdekket et team av forskere fra Burpee Museum i Rockford, Illinois, en 21 fot lang ung T. rex lik den som ble funnet av Frithiof. Oppdagelsen, sa forskeren Mike Henderson på den tiden, var 'beslektet med å finne en gullgruve.'(Burpee Museum of Natural History)





^